De minor league coach die 3.000 hits mogelijk maakte voor Ichiro Suzuki

Aan het begin van de jaren negentig was Kawamura de batting-coach voor het minor league-team van de Orix Blue Wave in de topvlucht van Nippon Baseball League. Ichiro was een fatsoenlijke middelbare school werper in Japan en genereerde een verrassende snelheid van zijn lenige 5ft 9in, 170lb lichaam. De Blue Wave maakte in 1992 een middelhoge trekstarter op de 19-jarige Ichiro vanwege zijn pitching. Maar Ichiro’s vader, Nobuyuki Suzuki, had jarenlang zijn zoon geboord over de kunst om honkballen te slaan en zijn kind een pijnlijk onhandig ogende swing te maken die toch effectieve resultaten opleverde. Toen Ichiro rapporteerde aan de Blue Wave, gevestigd in Kobe, vertelde hij aan teambeambten dat hij geen werper wilde zijn, hij zou outfielder worden.

Hun manager, Shozo Doi, zag niet Ichiro als outfielder.Doi was een tweede honkman geweest voor de Yomiuri Giants toen zij de Yankees waren van het Japanse honkbal en was niet onder de indruk van Ichiro’s draaiende, bijna uitlopende swing. Ichiro was een werper, zei hij. Ichiro zei nee. Hij wilde buiten het veld spelen. Uiteindelijk gaf Doi toe dat hij Ichiro naar Kawamura stuurde.

Jaren later, in de lounge van het hotel, kon Kawamura zich de korte bestelling herinneren die Doi hem gaf.

“Hij zei:” Zijn schommel repareren , ‘”Vertelde Kawamura me via een tolk die bij ons aan de tafel zat.

Ze waren een vreemde partij, Kawamura en Ichiro. De rakende coach was groot en robuust, een gezellige honkbalman, terwijl Ichiro klein en lenig was. Maar de eerste keer dat Kawamura naar Ichiro keek, was hij verbaasd. De lopende, reikende, linkshandige schommel die Ichiro bijna in een halve cirkel ronddraaide was niet lelijk.Het was een van de mooiste schommels die hij ooit had gezien.

“Ik merkte dat zijn zwaartepunt erg sterk was,” zei Kawamura voor een verhaal dat ik schreef in de Seattle Times. “Hij maakt een perfecte driehoek met zijn lichaam, wat een perfect zwaartepunt vormt. Zijn hoofd zit altijd op de top van de driehoek. Hij ziet eruit alsof hij vooruit gaat, maar dat doet hij niet. Het zag er ongemakkelijk uit, maar wanneer hij de bal raakt, wordt het de perfecte vorm. “Kawamura trotseerde de vraag van Doi. Hij wist dat hij naar schittering keek toen hij Ichiro zag slingeren. En omdat Ichiro erg snel was, kreeg hij klappen, zelfs als hij de bal niet goed sloeg. Gezien de manier waarop Ichiro ook uit het buitenveld gooide, zijn deining laag en hard en recht, wist Kawamura zeker dat Ichiro gelijk had.De speler was een outfielder, geen werper.

Hij gaf Ichiro een trainingsprogramma om zijn benen te versterken en zei dat hij hem binnen twee seizoenen een tophitter in de grote competities van Japan zou maken. Ichiro bestormde het trainingsprogramma en toen het seizoen begon, was hij de beste slagvrouw van de minor league-ploeg. Zelfs Doi merkte het op en belde Ichiro in juni naar het Major League-team. De promotie was te vroeg. Tegen de Major League-werpers leek de nog steeds jonge Ichiro gewoon en sloeg slechts .253 in 40 wedstrijden. Doi stuurde Ichiro terug naar Kawamura en eiste opnieuw dat Kawamura zijn swing zou veranderen. Opnieuw weigerde Kawamura.

“Ik had er zoveel vertrouwen in dat hij een goede slagman zou zijn als hij zijn kracht zou winnen”, aldus Kawamura. “Hij had zijn potentieel nog niet gevonden. Ik heb Ichiro beschermd.Naar de majors gaan was te snel voor hem. “

Toch stond Doi erop dat Kawamura de swing van Ichiro remake. Hoe meer Kawamura zei nee, de boosere Doi groeide. Ze argumenteerden regelmatig over Ichiro en Kawamura vertelde Doi dat het vernietigen van de swing van Ichiro een speler zou verwoesten die voorbestemd was om een ​​van de groten van Japan te zijn. Alles wat Ichiro nodig had, bleef Kawamura zeggen, het was tijd om zijn lichaam te laten rijpen. Doi was onbewogen. Zijn volgorde bleef hetzelfde.

Verander de swing.

Kawamura’s gezicht werd rood in de lounge van het hotel toen hij aan die argumenten herinnerde. Hij stootte zijn stompe vingers voor hem in de tafel. “Ik zou stoppen! Ik zou stoppen! Ik zou stoppen! “Zei hij, in plaats van te veranderen wat volgens hem de beste swing was die hij ooit had gezien. Uiteindelijk won hij.Na het seizoen 1993 werd Doi ontslagen en vervangen door Akira Ohgi, die de swing van Ichiro accepteerde, die toen 21 jaar en sterker was. In 1994, zijn eerste volledige seizoen met Orix, sloeg Ichiro .385 en werd een van de grootste sterren van Japan. Zeven jaar later trad hij toe tot de Mariners waar opnieuw een groep honkbalmensen zijn swing in twijfel trok en vroeg zich af of een speler die zo klein was succesvol kon zijn.

Dat waren 3000 hits geleden.

Geen waarvan zou zijn gekomen zonder de persistentie van een minor league-coach die perfectie zag toen niemand anders het deed.