Olympisch goud winnen was ongelooflijk. Maar ik was niet voorbereid op wat daarna kwam

Het dichtste bij mij om deze wens te verwezenlijken, was Steve Nash ontmoeten, de acht-time NBA all-star. Ik was een stom kind en wat ik me het meest herinner van de ontmoeting, is dat hij spectaculaire, scherpe bakkebaarden had die helemaal tot aan zijn kaaklijn reikten. Ik hoopte maar slaagde er niet in zijn onverwachte triomfen te evenaren in de grootste basketbalstadions. Ik heb echter een nieuwe droom weten vast te houden en zie het tot het einde: een gouden medaille winnen op de Olympische Spelen. Mannen heren van acht rijen naar Olympische gouden glorie als vrouwen zilver nemen Lees meer

Winnen op de Olympische Spelen vereisen een allesoverheersend niveau van toewijding.In mijn ervaring als roeier met het Britse heren-achtteam strekt de proloog van zware en repetitieve training zich vele jaren uit voordat de straffende routine en harde selectiegevechten alle hun hoogtepunt vinden in één evenement, het toppunt van sport, de Olympische Spelen. Dit evenement bepaalt waarschijnlijk de loopbaan van een atleet en het resultaat zal voor de rest van zijn leven worden geïnternaliseerd door die atleet.

Als je naar de Olympische Spelen gaat, is de inzet belachelijk hoog. De startlijn is een straffende en voortreffelijke plek. Ik hou van de buzz. Ik weet dat iedereen in de warming-up het verdient om daar te zijn. Elke sporter heeft zichzelf tot excellentie gedreven, zichzelf keer op keer kwellend om hun land te vertegenwoordigen.Dat is een inspiratie op zich.

Er is een briljante intensiteit van emotie die borrelt onder het oppervlak van de gefocuste, geconcentreerde en harde buitenkant van een atleet die klaar is om te presteren. Het is een rauwe ervaring die in het oerwoud tapt – het gevecht of de vluchtreactie. De vreemde en krachtige combinatie van angst, woede en bereidheid die door mijn hele lichaam circuleerde vóór de startzoemer in Rio is een gevoel dat ik nooit zal vergeten. Het is een verslavende sensatie: vet en verblindend, mooi en vreselijk in gelijke mate. Als ik morgen weer zou kunnen gaan, zou ik het doen, maar het kost ten minste vier jaar en een flink deel van je ziel om die plek aan de startlijn te verdienen.

De race zelf vloog voorbij in een waas van perfectie. Ik wist dat mijn bemanning in staat was grote dingen te doen, maar we moesten het doen op de dag dat het er echt toe deed.Ik deel een gemeenschappelijke trek in het team: een obsessief oog voor verbetering. Deze onwrikbare toewijding om mijn roeien onophoudelijk te perfectioneren, is compatibel met het krachtige programma dat we volgen. Elk detail wordt verscheurd en elke uitvoering wordt geanalyseerd om de volgende snelheidsvoordeel te verkrijgen.

Dit verklaart wellicht de vreemdheid die ik voelde na de Olympische finale. Er was heel weinig dat ik zou veranderen over hoe we die race uitvoerden. De kleinste details die ik heb opgepikt deden er niet toe. We hadden de grote gewonnen. Degene die er toe deed. Degene waar ik al zoveel jaren naar streefde. In een geval was dat machine-achtige proces gestopt. Ik hoefde niet langer te analyseren of te perfectioneren. Het eindproduct was bereikt. Het gereglementeerde en geplande tijdschema van de training bestond niet meer. Ik was vrij.

Het is verwant aan line-dancing van een klif.Gedurende bijna een decennium hadden coaches elke fase van mijn training in kaart gebracht. Elke sessie was geprogrammeerd, elke dag goed voor, en toen was de race abrupt afgelopen en stopte het allemaal. Het is desoriënterend: een buitenaards gevoel van vrijheid, getint met verlies.

Bij het oversteken van de finish was de sensatie onverwacht. Ik was me bewust van wat er was gebeurd, maar ik voelde me op een of andere manier onthecht. Ik wist dat iedereen feestte en gek werd, maar in contrast was ik stil. Ik begrijp niet waarom dit zo was. Het was alsof mijn lichaam leeg was of helemaal leeg was, en het voelde alsof ik dit alles van buiten mijn lichaam zag. Ik kon bijna niets voelen. Op de steiger lag ik als een geest. De inspanning was totaal en ik was uitgeput. We hadden alles wat we hadden naar die vijf minuten en 29 seconden racen gebracht. Ik voelde me ziek en gedesoriënteerd.Ik denk dat ik zo overweldigd was door de ervaring dat ik geen energie over had om te verwerken wat er gebeurde. Op een gegeven moment nam iemand me op de grond en plaatste een ijspak op de achterkant van mijn hoofd / nek. Het ijs was gelukzalig. Het bracht de wereld terug om te focussen. Ik wist dat dit gevoel, hoe onwerkelijk het ook was, de verwoesting van vier jaar geleden teniet deed. In Londen 2012 hadden we de olympische finale geleid maar werden door twee bemanningen geroeid en de bronzen medaille voelde een bittere vorm van bitterzoete smaak. Tom Ransley bovenaan rij, tweede van links: ‘In sommige opzichten wordt de gouden medaille als onwerkelijk beoordeeld, alsof ik naast Goldilocks zat te eten met de drie beren pap.’ Foto: Mike Egerton / PA

Deze keer, staande op het podium, heb ik nagedacht over een echt surrealistische ervaring. Het had alle attributen van een Olympische prijsuitreiking.Ik kreeg de Olympische gouden medaille. Ik kon het nauwelijks voor elkaar krijgen. Op een bepaald moment in de procedure kwam er een korte en losse gedachte in me op: dit is allemaal een constructie, speciaal gebouwd voor effect. De Olympische prijsuitreiking is een stuk televisie-theater. Ondanks de absolute overtuiging dat we konden winnen, reikten onze plannen en visualisaties nooit verder dan de finish. In sommige opzichten werd de gouden medaille bekroond als onwerkelijk alsof ik naast Goldilocks zat te eten terwijl ik pap met de drie beren at.

We doken voorover in een wervelstorm van feesten. De stad was in leven met carnavalachtige feesten. Helaas nam mijn energieniveau af met een alarmerende snelheid. Na een week begon ik naar normaliteit te hunkeren.Ik beëindigde de feestmarathon de ochtend na de sluitingsceremonie met verschillende slapeloze, zingende Britten: er waren vier gouden medaillewinnaars in twee verschillende sporten, waarbij ze wodka uit een papieren beker opnamen om 7 uur in de Olympische eetzaal. Dit was niet normaal.

Tegen de tijd dat ik aan boord van de vlucht naar huis ging, had ik het gevoel dat ik bijna aan het eind van een uithoudingsvermogen of een soort slaaptekort-experiment aan het einde van de dag was. Ik naderde snel het breekpunt waar de volgende selfie, foto-op, of glas champagne misschien terminal is. Excuses aan de mooie BA medewerkers die me een glas champagne hadden geserveerd – ik kon het gewoon niet aan. Nadat geen teamgenoten het aanbod hadden aanvaard, moest ik het stiekem met een snelheid van 30.000 voet door de gootsteen gieten. Gedurende de eerste paar uur van de vlucht flitste ik snel in en uit vreemde dromen.Ik strompelde terug naar het bewustzijn en doorboorde de weggerukte en rusteloze slaap. Uiteindelijk heb ik gekozen voor een Baileys. Het heeft de truc gedaan. Ik sliep in een mum van tijd. Team GB kwam terug van Olympische spelen in Rio met gouden neus 747 Lees meer

Het volgende dat ik wist, stond ik met ogen voor de media van de wereld. Ik voelde me beslist slechter voor slijtage en zonder twijfel zag ik er niet bijzonder fris uit. Ik wil mijn verontschuldigingen aanbieden aan alle fans die op elk deel van de luchthaven druk bezig zijn, van de baan tot de carrousel van een tas tot de parkeerplaats. Het was ongelooflijk om zoveel steun te hebben, en het spijt me heel erg voor mijn afstandelijke blik. Ik was zo wanhopig om naar huis te gaan dat ik misschien in de verleiding was gekomen om mijn nieuw verworven gouden medaille in te ruilen voor teleportatie naar mijn bed.

Ik sliep vele uren als ik thuiskwam. Ik voelde me aanvankelijk nogal ruw, maar begin me nu een beetje menselijker te voelen.Ik heb het grootste deel van de laatste 10 jaar doorgebracht met het voorbereiden op grote sportevenementen, dus de tijd na een Olympische Spelen kan een beetje leeg aanvoelen: ik voelde een soortgelijke leegte na Londen. Ik hou ervan om doelen en doelen te hebben om naartoe te werken en als ik niet productief ben, kan ik gefrustreerd raken, dus het verliezen van de focus van het winnen van de Olympische Spelen is een gigantische leemte om te vullen. Ik geniet echter van het bezoeken van scholen en andere organisaties om andere mensen te helpen inspireren en de positieve waarden van sport te delen.

Vanuit mijn chaotische en surrealistische herinneringen aan Rio groeit een stille bevrediging van een goed werk; de aangename kennis dat onze bemanning de race uitvoerde op een manier waarvan we wisten dat we in staat waren, en dat het goed genoeg was om het Olympische goud te winnen.