European Cup Rugby keert terug, met hoop voor het publiek om te volgen

Het is gewoon een andere reden waarom de organisatoren van het toernooi meer dan ooit bidden voor een aangrijpende start van hun wedstrijden dit weekend. Vorig seizoen, toen de World Cup de lijst met wedstrijden verdrievoudigde, geen Ierse ploegen in de laatste acht voor het eerst sinds 1997-98 en de halve finales met een gezamenlijke aanwezigheid van slechts 38.968 toeschouwers, was een aangrijpend gevoel voor theater niet altijd waarneembaar . European Club Rugby weet dat het zich niet kan veroorloven dat het vermeende vlaggenschip evenement iets minder dan levendig is.

Geen wonder dus dat Simon Halliday, de voorzitter van European Professional Club Rugby (EPCR), de Ieren heeft bezocht en Italiaans contingent, onder andere, om ondersteuning te bieden.Hij vond de Ierse provincies in een rustig, vastberaden gemoedstoestand en wilde het ondermaats presteren van vorig jaar als een motiverende springplank.

“Ze hebben een duidelijk beeld van waar ze naartoe willen,” zei Halliday. “Ja, ze kunnen kracht zien in de Engelse en Franse clubgames, maar geld koopt je niet alles. Bath zou anders niet in de Challenge Cup zijn. Je moet heel voorzichtig zijn om te zeggen dat de monied clubs degenen zijn die altijd winnen. “

Hij betoogt ook het kaliber van de clubs in de Challenge Cup – Bath, Stade Français, Harlequins, Ospreys, Cardiff – is het bewijs dat het meritocratisch kwalificatieproces voor de Champions Cup over het algemeen de norm verhoogt.Misschien, maar de aanwezigheid van slechts één Welsh-team in het eerste toernooi is voor de eerste keer verontrustend, vooral gezien Italië nog steeds een toetreder is. Zebre blijft geworteld aan de voet van de Pro12 tafel en, voor alle collectieve wens om het Italiaanse rugby te zien bloeien, blijft het een zwakte dat twee kanten bijna onvermijdelijk uit Pool 2 zullen komen.

Halliday benadrukt dat het zou vereisen unanieme bestuursovereenkomst om “serieuze structurele veranderingen” aan te brengen in de huidige toernooiovereenkomst, die nog zes andere seizoenen duurt.Dit betekent in feite dat de Italiaanse vertegenwoordiging veilig is tenzij hun teams gevaarlijk zwak worden. “Als er redenen waren om iets te veranderen, zou het vanzelfsprekend en zelfvervullend worden”, zei Halliday. “Zoals ik in mijn beste Italiaans zei:” We willen dat je sterk bent, we zullen alles doen om je te helpen. “Er is een gerommel van een betere situatie die zich daar ontwikkelt.”

Wat kan er echter veranderen? niet dit seizoen, is een terugkeer naar de automatische Champions Cup-kwalificatie voor de Challenge Cup-kampioenen.Montpellier profiteerde vorig seizoen van die route omdat het WK play-offs voor het einde van het seizoen onpraktisch maakte en de shoot-out van dit seizoen tussen de zevende geplaatste partijen in de Premiership en Top 14 en de achtste en negende geplaatste zijden in de Pro12 kan zijn de laatste temidden van voortdurende discussies over de vorm van de mondiale kalender kalender.

Er is ook een voortdurende wens voor de Champions Cup winnaars en hun Super Rugby tegenhangers om elkaar te ontmoeten – eerdere inspanningen zijn niet goedgekeurd door EPCR – en om de finale naar nieuwe locaties te brengen, met Italië en Spanje beide kandidaten. De finale van dit seizoen is echter op bekend terrein, met Murrayfield als gastheer voor de derde keer.Toulouse en Leinster triomfeerden bij de vorige twee gelegenheden maar de pretenders van dit jaar zullen eerst moeten ontsnappen aan de recente wurggreep van Saracens en Toulon. Owen Farrell zal waarschijnlijk terugkeren naar Saracenen tegen Toulon na een blessure Lees meer

Met de twee zwaargewichten Tijdens de openingsronde van de poolwedstrijden op zaterdag, is de druk op de titelverdediger Saracens onmiddellijk op een terrein waar Toulon nog nooit heeft verloren in deze competitie. “Wat er vorig jaar is gebeurd, komt er niet in”, zei Mark McCall, directeur van rugby van Sarries. “Maar we hebben een groep die van deze gelegenheden houdt en het beste uit hen haalt.Ze zullen er niet door worden geïntimideerd, ze zullen er van gedijen. “

McCall vindt het des te moeilijker voor de Engelse clubs dan vorig seizoen toen vijf Premiership-partijen de kwartfinales maakten. “Vorig jaar was anders vanwege het WK…deze keer is het misschien niet zo.” Hij heeft het niet bij het verkeerde eind, want Leicester zette zich schrap voor een directe karaktertest in Glasgow op vrijdag.Saracenen en wespen zouden de enige eredivisies kunnen zijn om de laatste acht te maken, naast vier Franse kanten – Racing 92, Toulon, Montpellier, Clermont – en mogelijk twee Ierse provincies in Leinster en Connacht. “Als je met [de eigenaar] Jacky Lorenzetti praat, krijgt hij een beeld van waar Racing naartoe gaat en het is niet zijwaarts of omlaag,” zei Halliday.

Saracenen blijven mijn tip om de trofee te behouden, maar de hoge weg naar Schotland vereist een zorgvuldige navigatie.